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Sociedad

A la conquista de Marte: la carrera espacial entre Estados Unidos, China y Emiratos Árabes

Después de siete meses de vuelo, una pariente de Wall-E de tres metros de alto y una tonelada aterrizó con éxito en la superficie de Marte. El robot Perseverance es la estrella de la misión espacial Mars 2020, la más ambiciosa de la NASA hasta la fecha.  Intentará hallar indicios de vida microbiana en el suelo marciano. En paralelo, otras dos misiones aterrizaron en el planeta rojo: la nave Tianwen-1 desde China y la sonda Hope desde Emiratos Árabes Unidos.

En busca de vida

La misión de la NASA Mars 2020 fue lanzada en julio de 2020. Casi siete meses después, logró aterrizar en el cráter Jezero, donde se estima que corrió un río hace 3.500 millones de años, como explicó el coordinador de una de las áreas de la NASA, Raúl Romero, en Radio Con Vos. Su objetivo será recopilar datos del pasado geológico del planeta y registrar sonidos e imágenes de la superficie. Se espera que la misión destinada a recoger estas muestras será lanzada en 2026, y las muestras llegarían a la Tierra en 2031.

Para llegar al planeta rojo, el Perseverance tuvo que superar los “siete minutos del terror”, en los que la temperatura y el riesgo se incrementan exponencialmente.

Para llegar al planeta rojo, el rover o robot explorador Perseverance tuvo que superar los llamados “siete minutos del terror”, en los que se atraviesa la atmósfera del planeta y la temperatura y el riesgo se incrementan exponencialmente. Hasta el momento, es el robot más sofisticado en haber sido enviado al espacio: en cuanto a imagen y sonido, cuenta con 16 cámaras y 2 micrófonos. La NASA creó un sitio web para que el usuario pueda explorarlo en detalle.

Imagen del planeta rojo capturada por Perseverance. Foto: NASA

Poco después de su aterrizaje, trascendió un audio en el que se puede escuchar una brisa y sonidos mecánicos del rover en acción. "Ahora que has visto Marte, escúchalo. Agarra unos auriculares y escucha los primeros sonidos capturados por uno de mis micrófonos", publicaron desde la cuenta oficial del robot en Twitter. Además, ya circularon distintas imágenes de las exploraciones. Una de las que celebró su llegada fue Diana Trujillo, la primera directora de vuelo hispana de la NASA.

 

Estados Unidos, China y Emiratos Árabes: una nueva competencia

En medio de lo que resuena a una nueva carrera espacial, otras dos misiones coinciden con la investigación de la NASA: Tianwen-1, de China, y Hope, de Emiratos Árabes Unidos.

La primera sonda de las tres en llegar fue la de Medio Oriente. Es el primer lanzamiento exitoso de una misión interplanetaria realizado por un país árabe. Hope orbitará durante los próximos cuatro años alrededor de Marte para estudiar su meteorología. Puntualmente, indagará cómo se escapan el hidrógeno y el oxígeno desde las capas más altas de la atmósfera.

Por otro lado, el Tianwen-1 es la primera misión en la historia enviada a Marte desde China. Su objetivo será buscar posibles vestigios de vida. Este proyecto marcó el comienzo de un programa de lanzamientos que abre un nuevo escenario de competición con Estados Unidos. La potencia asiática apunta a construir una estación espacial habitada en 2022, lanzar otras misiones para la investigación de asteroides y llegar a la órbita de Júpiter.

La sonda Tianwen-1 en órbita solar, vista por su cámara desplegable. Foto: CNSA

La explicación científica de esta coincidencia refiere a una “ventana de lanzamiento”, un fenómeno que ocurre cada 26 meses y que tuvo lugar por última vez a fines de julio del año pasado. Durante este período, la distancia entre la Tierra y Marte se reduce y se facilitan las operaciones espaciales. Entre otros puntos, esto permite el ahorro de combustible, lo cual impulsó el lanzamiento de las tres potencias prácticamente en simultáneo. La sonda perteneciente a una misión ruso-europea EuroMars no pudo despegar en julio, con lo cual tendrá que esperar a la próxima ventana, en 2022.

Marte en La Rioja

En lo que respecta a nuestro país, un consorcio público privado logró desarrollar un simulador de la vida humana y el desarrollo de cultivos en Marte para estudiarlo sin salir de nuestro planeta. Solar 54 es una iniciativa científica que busca simular la experiencia y las condiciones de vida de ese hábitat, y se implementará en lo que muchos denominan “Marte en la Tierra”: la Reserva de los Colorados, en la provincia de La Rioja. El proyecto estará compuesto por seis domos geodésicos de hábitat, laboratorios e hidrocultivos inteligentes.

El proyecto riojano ayudará a explorar Marte sin necesidad de salir de la Tierra.

Dentro de sus accionistas principales se encuentra SmartCultiva, una de las empresas más importantes del mundo en el rubro agricultura urbana. Esta compañía argentina desarrolla dispositivos y software para la agroindustria. No solo fabrica robots para campos locales, sino que fue convocada por la NASA para medir la humedad del suelo en cultivos espaciales. Actualmente, se encarga de proveer nanosensores a la agencia aeroespacial estadounidense para la misión Marte 2030, el módulo en el que los hombres que vivirán en el planeta rojo cultivarán su propio alimento.

 

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